Кафедра Новейшей истории России – одна из ведущих кафедр Исторического факультета СПбГУ. Ее основы были заложены в 1950-е годы, когда в структуре самой представительной кафедры истфака – кафедры истории СССР – начал действовать сектор, занимавшийся исследованием проблем истории советского общества.

К середине 1960-х годов сектор настолько окреп, что по сути дела превратился в самостоятельное подразделение. Приказом высшего и среднего специального образования РСФСР от 10 июня 1968 г. на Историческом факультете ЛГУ была создана кафедра истории советского общества. Ее первым заведующим стал В.А. Овсянкин. В 1970-е годы кафедра превратилась в один из ведущих центров нашей страны по изучению истории русской революции 1917 года, гражданской войны, индустриализации и истории рабочего класса. Одновременно в рамках кафедры велась разработка новых направлений: истории преобразований на селе, проблем Великой Отечественной войны, послевоенной истории страны, культурной жизни, внешней политики СССР, а также историографии и источниковедения.

Во второй половине 1970-х – 1990-е гг. кафедру возглавляли ведущие специалисты по истории русских революций и гражданской войны профессора Н.Я. Иванов и Г.Л. Соболев. За это время коллектив кафедры достиг впечатляющих успехов на многих направлениях научной и педагогической деятельности. В 1987 г. кафедра была признана лучшей среди всех гуманитарных подразделений университета.

С 1991 г. кафедра истории советского общества именуется кафедрой Новейшей истории России. На сегодняшний день в рамках кафедры научная и преподавательская работа ведется по двум основным научным направлениям. Одно из них «История российских революций и войн ХХ века» возглавляет крупнейший исследователь проблем новейшей истории государства доктор исторических наук, профессор, заслуженный деятель науки Российской Федерации Г.Л. Соболев. Это направление объединяет значительную часть коллектива кафедры.

На кафедре также ведутся исследования по изучению широкого круга проблем, охватывающих историю страны конца XX – начала XXI вв. Таким образом, профессиональные интересы части преподавателей находятся на стыке истории, экономики и политики. В рамках кафедры сформирован Центр по изучению истории политических партий и общественных движений России. Это создает предпосылки для выхода на новый уровень исследований, активизации интереса со стороны студентов, аспирантов, иностранных стажеров к проблемам политической истории России ХХ века.

Развитие курса, направленного на обновление исторических представлений, использование многофакторного и междисциплинарного подхода, многообразия методов исследований, более активного обращения к проблеме «человек в истории», призван реализовывать новый научно-теоретический журнал «Новейшая история России», инициатором создания которого в 2011 г. выступил коллектив кафедры.