Кафедра истории русского искусства – одна из старейших университетских кафедр. Её  история начиналась чтением отдельных курсов на историко-филологическом факультете.
В 1873-1887 годах в Санкт-Петербургском университете читал лекции по истории искусства выпускник историко-филологического факультета Адриан Викторович Прахов (1846-1916) — художник, историк, археолог и реставратор. В 1888-1917 годах в Санкт-Петербургском университете работал Никодим Павлович Кондаков (1844-1925) — выпускник Московского университета, ученик Ф.И.Буслаева, знаменитый византинист, основоположник отечественной иконографической школы. Его ученик Дмитрий Власьевич Айналов (1862-1939) был профессором Санкт-Петербургского университета с 1903 года. Приват-доцентом Санкт-Петербургского университета являлся выдающийся антиковед, специалист по античной археологии Борис Владимирович Фармаковский (1870-1928). С самого начала лекционные курсы по истории искусства в Санкт-Петербургском университете были тесно связаны с жизнью историко-филологического факультета и с археологической практикой, в частности, с раскопками в Северном Причерноморье.
В 1939 году отдельную кафедру истории искусства в Ленинградском университете организовал Иеремия Исаевич Иоффе (1891-1947), автор «Синтетической истории искусств» (1933). Иоффе развивал идеи  морфологического подхода к изучению всех видов искусств, чем придал этому направлению широкий образовательный характер. В 1944 году было создано отделение истории искусства. Лекции по истории западноевропейского искусства читал Николай Николаевич Пунин (1888-1953). В 1945 году возникло две кафедры: истории русского искусства, её возглавил скульптор, историк искусства и педагог Сергей Константинович Исаков (1875-1953)      и истории западноевропейского искусства, которой заведовал  Михаил Васильевич Доброклонский (1886-1964).
Позднее две кафедры снова объединили, но главной особенностью оставалось понимание истории искусства как неотъемлемой части всеобщей истории, а также связь с практической деятельностью — археологией и музейной работой. Кафедрой истории искусства заведовала Татьяна Петровна Знамеровская (1912-1977), известная  исследованиями  испанской живописи. В 1949 году  кафедру возглавил  Михаил Константинович Каргер (1903 -1976).
С деятельностью этого выдающегося учёного, исследователя памятников древнерусской архитектуры, организатора археологических изысканий в Киеве, Великом Новгороде и других центрах культуры Древней Руси связан новый этап университетского искусствознания, основанный на органичном взаимодействии  лекционной работы, специальных семинаров и археологической практики.
В разные годы на кафедре истории искусства читали лекции  выдающиеся учёные: О.Ф.Вальдгауэр, Ю.М.Денисов, М.С.Каган, П.Е.Корнилов, Г.Е.Лебедев, М.Э.Матье, Л.А.Мацулевич, Н.Л.Окунев, А.Н.Савинов, Н.П.Сычёв, Н.Д.Флитнер, Ф.И.Шмит и многие другие.
В  1972-1995 годах кафедру возглавляла Нина Николаевна Калитина, известная своими работами по истории искусства Франции. В 1996-2011 годах заведование кафедрой легло на плечи Татьяны Валериановны Ильиной, крупного специалиста по истории русского искусства XVIII  века.
В 2006 году кафедра истории искусства была разделена на две: истории западноевропейского и истории русского искусства. Кафедру истории западноевропейского искусства возглавил Ю.А.Тарасов, кафедру истории русского искусства — Т.В.Ильина. С 2009 года обучение ведётся на двух уровнях: бакалавриата и магистратуры по направлению «искусствоведение».
С 2011 года кафедру истории русского искусства возглавил Е.В. Ходаковский, признанный специалист в области русского деревянного зодчества.

Вопросы к государственному экзамену по истории искусства (специалитет, бакалавриат)